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9 Faits sur les moutons irlandais – Hillwalk Tours Ireland – Les moutons en Irlande

Les moutons et l’Irlande vont de pair. Les créatures pelucheuses et laineuses qui se promènent sur les collines, dans les vallées et le long de la mer sont typiquement irlandaises. Mais saviez-vous que pratiquement tous les moutons que vous rencontrerez sur le bord de la route ou lors de vos randonnées dans les montagnes irlandaises ont été introduits dans cette petite île ? Oui, c’est vrai. Bien que certaines races plus spécifiques puissent remonter à des centaines, voire des milliers d’années, la grande majorité des moutons « irlandais » ont été amenés ici plus récemment de l’étranger. Ce que vous remarquerez en randonnée à travers l’Irlandeest qu’ils se sont sans doute très bien installés et ont trouvé un foyer assez confortable sur l’île d’Émeraude.

Donc, si vous êtes sur le point de vous lancer dans une voyage de randonnée à travers l’ouest de l’Irlande – ou vous venez de rentrer d’un de nos nombreux points chauds pour les moutons – et vous aimeriez en savoir plus sur ces créatures en peluche, lisez ce qui suit pour connaître quelques faits intéressants sur les moutons d’Irlande.

Vous trouverez ci-dessous le qui, quoi, quand, où, pourquoi et comment de tout ce qui concerne les moutons en Irlande.

Y a-t-il vraiment plus de moutons que de personnes en Irlande ?

Oui, il est fort possible que ce soit encore le cas à l’heure actuelle. Bien que ces dernières années, la population humaine ait augmenté en Irlande alors que le nombre de moutons a potentiellement diminué, pas plus tard qu’en 2016, les résultats de notre recensement national indiquaient qu’il y avait 4,8 millions de personnes en République d’Irlande, et pourtant un nombre stupéfiant de 5,2 millions de moutons ! Les comtés irlandais qui comptent le plus de moutons sont, dans l’ordre, Donegal, Galway et Mayo, avec près d’un demi-million chacun, suivis de près par Kerry puis Wicklow. Le plus petit de ces cinq comtés est le comté de Wicklow, mais avec sa population comparativement dérisoire de « seulement » 250 000 moutons et grâce à sa petite taille, il pourrait très bien être le comté avec la plus forte densité de population de moutons. Si vous voulez voir beaucoup de moutons de près, je vous recommande vivement de faire une randonnée dans le Montagnes Wicklowle long de la Kerry Wayou consultez le site Le Connemara et le Mayo dans l’ouest de l’Irlande aussi.

Ireland Sheep Copyright Nicholas Grundy Galway Photographer

Des moutons dans le comté de Galway. – Crédit photo www.nicholasgrundy.com

Quand les moutons ont-ils été introduits en Irlande ?

Bien qu’il soit prouvé que certaines races de moutons étaient autrefois originaires d’Irlande depuis de nombreux siècles, elles ont été pour la plupart surpassées par des races importées d’outre-mer. Ces moutons étrangers ont commencé à arriver en grand nombre à partir des années 1500, mais l’un des principaux afflux a eu lieu au milieu du XIXe siècle, au moment de la Grande Famine. Et malheureusement, ce n’était pas pour aider à nourrir les habitants affamés du pays. Au contraire, cela a sans doute exacerbé les problèmes liés au manque de nourriture pendant les deux principales famines, puisque les moutons ont été amenés d’Écosse et d’Angleterre pour paître dans les grandes fermes des propriétaires écossais et anglais. Bien entendu, cela n’a fait qu’épuiser davantage les terres fertiles qui auraient pu être utilisées par les habitants locaux qui manquaient de nourriture. En outre, cela a également aggravé les problèmes de la famine, car ces moutons ont été principalement amenés dans les comtés de l’ouest mentionnés dans le dernier paragraphe. Ce sont précisément ces comtés qui étaient déjà les plus touchés pendant la période de famine.

Quelles sont les principales races ovines en Irlande ?

La race de mouton la plus commune en Irlande est le Scottish Blackface, facilement repérable grâce à sa tête et ses pattes noires – tout comme la célèbre argile « Shaun the Sheep » des créateurs de « Wallace et Gromit ». Cette espèce particulière a été introduite d’Écosse, bien sûr, et a donc trouvé le terrain et les conditions climatiques dans le nord-ouest de l’Irlande assez similaires à ceux de son pays d’origine. Ce sont des créatures exceptionnellement robustes, capables de supporter les longs mois d’hiver froids, sombres et orageux ici en Irlande. Ils ont une longue toison et des cornes courbées, alors que les variétés les plus courantes dans les plaines – le Suffolk – sont un peu plus grosses et ont une toison plus courte et plus laineuse. Il existe également des races spécifiques en Irlande, comme le mouton de Galway et le mouton de Kerry Hill.

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Moutons le long de la Western Way dans le Connemara. – Crédit photo www.nicholasgrundy.com

Y a-t-il des moutons « sauvages » en Irlande ?

Je ne dirais pas qu’il y a des moutons vraiment « sauvages » ici en Irlande, car ils descendent presque tous de races importées et fortement domestiquées de nos jours. Cependant, lors de mes promenades sur les sentiers montagneux de la côte ouest, j’ai vu mon lot de moutons devenus « sauvages », comme j’aime à le dire. Ce sont ces moutons qui se sont libérés de leurs pâturages que l’on peut voir au loin sur les flancs des montagnes, se détachant comme des nuages blancs et gonflés sur un fond vert. Ils sont extrêmement agiles et ont les pieds légers, semblant glisser sur des flancs de montagne presque abrupts et perchés au sommet de falaises précaires. Il est évident qu’elles descendent depuis longtemps de chèvres sauvages de montagne quand on les voit retourner à la nature de cette manière. Et si vous cherchez quelque chose de vraiment sauvage, il y a de vraies chèvres de montagne dans certaines régions d’Irlande, surtout dans des endroits comme le Burrenoù les randonneurs en voient souvent des concentrations comme nulle part ailleurs dans le pays.

Pourquoi y a-t-il des moutons partout en Irlande ?

Eh bien, c’est vraiment simple, comme je l’ai souligné dans le dernier point, certains moutons en Irlande ne peuvent tout simplement pas être contenus ! Je les ai vus se faufiler à travers les plus petites ouvertures des clôtures, des haies et autres enchevêtrements séparant les différents champs. Même les murs de pierre, les fossés et les digues ne font pas le poids face aux moutons écossais les plus déterminés du Blackface, car ils trouvent des points faibles pour traverser les murs ou sauter à travers les canaux d’irrigation dans leurs parties les plus étroites. En conséquence, non seulement les champs de l’ouest de l’Irlande sont couverts de moutons, mais il semble que chaque centimètre carré de terre en dehors de ces enclos soit également l’habitat de ces animaux errants. Alors, que vous soyez à pied ou en voiture, gardez un œil sur eux ! Ce sont les véritables propriétaires de la terre et des routes, et s’ils se sentent un peu fatigués ou ont trouvé une délicieuse touffe d’herbe, ils ne bougeront parfois pas, malgré vos propres protestations pour qu’ils vous dégagent le chemin.

Connemara Sheep Copyright Nicholas Grundy Galway

Les moutons d’Irlande. – Crédit photo www.nicholasgrundy.com

Y a-t-il vraiment eu une « guerre du mouton irlandais » ?

Vous avez peut-être entendu parler de la ridicule « guerre des émeus » en Australie occidentale en 1932, au cours de laquelle l’armée a été déployée pour contrôler de prétendues hordes d’émeus, mais avez-vous déjà entendu parler de la « guerre des moutons » du Donegal dans le nord-ouest de l’Irlande ? Heureusement, dans ce cas, ce n’était pas l’armée qui se battait contre des moutons pauvres et sans défense, mais plutôt des fermiers irlandais qui se battaient avec les Anglais à propos d’un conflit concernant le pâturage des moutons. C’était en 1856 et les bergers écossais avaient commencé à introduire la race de moutons Scottish Blackface et à faire paître leurs troupeaux dans tout le Donegal. En décembre de cette année-là, un groupe de près de cinquante métayers irlandais a attaqué la maison d’un de ces bergers écossais et lui a demandé de quitter l’Irlande immédiatement. S’ensuivit une période de raids sporadiques au cours de laquelle les moutons des fermiers étrangers furent tués ou  » disparurent « , une période de l’histoire irlandaise connue sous le nom de  » guerre des moutons Gweedore « , du nom de la région dans laquelle ces événements se sont produits. La situation devint telle que les forces anglaises augmentèrent leur présence policière, imposèrent de nouvelles taxes aux habitants et procédèrent à de nombreuses arrestations. En moins de deux ans, au milieu de l’année 1958, la « guerre des moutons », apparemment absurde (mais sans doute très grave à l’époque), arriva à son terme. Les fermiers irlandais locaux ont été chassés de leurs terres et les propriétaires anglais et écossais l’ont emporté grâce au pouvoir de l’État.

Pourquoi les moutons font-ils autant de bruit la nuit ?

Je me posais moi-même la question, mais une fois que j’ai trouvé la réponse, c’est devenu parfaitement logique. À chaque fois que c’est la saison de l’agnelage, généralement de février à mars dans l’ouest de l’Irlande, je vois toujours tous les moutons « baa-ing » toute la nuit dans les champs qui nous entourent. En fait, il s’agit simplement des pauvres petits agneaux et des brebis (leurs mères) qui s’appellent les uns les autres dans l’obscurité de la nuit pour se réunir lorsqu’ils sont séparés par accident ou déplacés dans un nouveau champ. Et c’est parfaitement logique, car maintenant que j’y pense, ce n’est vraiment qu’au printemps que l’on entend les nouvelles mères nerveuses et leurs agneaux faire du bruit toute la nuit. À mesure que les agneaux grandissent, cette phase s’éteint progressivement et les champs redeviennent généralement calmes et silencieux plus tard dans l’année.

Pourquoi les agriculteurs peignent-ils leurs moutons en Irlande ?

J’ai toujours su qu’en Irlande, les agriculteurs peignent leurs moutons afin de savoir quels moutons appartiennent à quel agriculteur et/ou à quel champ. Cela prend tout son sens quand on voit avec quelle facilité ils peuvent se faufiler à travers les clôtures métalliques ou sauter par-dessus les trous effondrés des murs de pierre, se mêlant aux pâturages d’autres moutons. Les moutons en Irlande, et en particulier dans les régions de la côte ouest où ils se mêlent plus souvent à d’autres enclos, sont souvent marqués d’une cuillerée ou d’un rapide coup de peinture de couleur vive sur leur dos. Cela laisse une tache assez indélébile sur leur laine, ce qui permet de reconnaître rapidement le troupeau d’un éleveur. De nombreux agriculteurs (surtout dans le comté de Mayo, j’ai remarqué) peignent même leurs moutons aux couleurs de l’équipe de football gaélique de leur comté. Vous pouvez également voir des balles de foin enveloppées dans du plastique aux mêmes couleurs que celles du comté. Une fois de plus, c’est particulièrement vrai dans le comté de Mayo.

Cependant, une chose que je ne savais pas jusqu’à récemment, c’est qu’en Irlande, les moutons sont parfois peints pour une toute autre raison – pour aider à l’élevage. Un sac perméable contenant de la peinture est accroché sous le cou d’un bélier libéré dans un champ de brebis pour l’accouplement. Lorsque le bélier monte une brebis, le sac de peinture laisse une marque sur le dos de la brebis, signalant plus tard à l’éleveur quelles femelles sont prêtes à être déplacées dans un autre champ.

Comment faire la différence entre les brebis et les béliers en Irlande ?

Si la fin de la dernière section était un peu trop informative, alors préparez-vous à des détails plus intimes sur les moutons dans ce dernier point ! J’avais l’habitude de penser que la façon la plus simple de distinguer les moutons mâles et femelles (béliers et brebis) était de vérifier s’ils avaient des cornes ou non. Cependant, de nombreuses races de moutons voient à la fois le mâle et la femelle posséder des cornes assez prononcées, en particulier la race la plus courante en Irlande, le Scottish Blackface. Et certains béliers n’ont même pas de cornes proéminentes du tout, alors que j’ai vu des brebis plus âgées avec d’énormes cornes courbes et circulaires qui ont grandi pendant de nombreuses années. Alors, quelle est la meilleure façon de faire la différence et de s’assurer de ne pas croiser un champ rempli de béliers butteurs ? Surveillez si les moutons en question ont des testicules ou non. Et à défaut, faites attention à la façon dont ils urinent. Les brebis ont tendance à s’accroupir légèrement et à uriner par l’arrière, tandis que les mâles ne s’accroupissent pas du tout et urinent par le milieu de la face inférieure de leur corps, à peu près à mi-chemin entre leurs pattes avant et arrière.

Un petit conseil en prime pour vous concernant les tendances des moutons en Irlande. En tant que randonneur, j’ai remarqué que les moutons forment ici des pistes assez étonnantes dans les collines et les montagnes de la côte ouest. Si je cherche un itinéraire rapide et facile le long d’une pente raide ou en haut d’une montagne, je laisse souvent aux moutons le soin de faire le travail de base littéral pour moi à l’avance. Car ce sont les moutons d’Irlande qui connaissent le mieux les pentes, car ce sont eux qui trouvent le chemin le plus facile pour monter ou traverser, en se taillant leurs propres petites pistes. De là-haut, les randonneurs irlandais peuvent regarder le paysage et souvent repérer ces pistes en zigzag taillées dans l’herbe verte. Mais faites attention, car elles peuvent être assez étroites et vous devrez peut-être marcher un pied après l’autre. C’est toujours plus facile que de marcher sur une section raide d’herbe humide qui n’a pas été aplatie par les sabots d’innombrables moutons.

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Cet article a été rédigé par Nicholas et traduit par LesBâtonsdeMarche.com. Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. LesBâtonsdeMarche.com perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.